June 19, 2024

DI LUAR BAKHMUT, Ukraina (AP) — Melihat gambar dari kamera drone di atas, komandan batalion Ukraina Oleg Shiryaev memperingatkan anak buahnya di parit terdekat bahwa pasukan Rusia sedang bergerak melintasi lapangan menuju sepetak pohon di luar kota Bakhmut.

Pemimpin Batalyon 225 Brigade Pertahanan Teritorial Kharkiv ke-127 kemudian memerintahkan tim mortir untuk bersiap. Sebuah goal terkunci. Sebuah tabung mortir mengeluarkan ledakan oranye yang keras, dan sebuah ledakan membuat kawah baru di lereng bukit yang sudah bopeng.

“Kami bergerak maju,” kata Shiryaev setelah setidaknya satu gambar drone menunjukkan sebuah pesawat tempur Rusia jatuh. “Kami berjuang untuk setiap pohon, setiap parit, setiap ruang istirahat.”

Pasukan Rusia mengumumkan kemenangan di kota timur itu bulan lalu setelah pertempuran terpanjang dan paling mematikan sejak invasi besar-besaran mereka ke Ukraina dimulai 15 bulan lalu. Namun pemain bertahan Ukraina seperti Shiryaev tidak menyerah. Sebaliknya, mereka malah terus menekan dan melanjutkan perlawanan dari posisi di pinggiran barat Bakhmut.

Penolakan ini memberi para komandan di Moskow hal lain yang perlu dipikirkan menjelang serangan balasan Ukraina yang sangat dinanti-nantikan dan tampaknya mulai terbentuk.

Seorang tentara Ukraina terlihat di garis depan di Oblast Donetsk, Ukraina pada 28 Mei 2023. Para pembela Ukraina terus berjuang untuk Bakhmut, tempat pasukan Rusia menyatakan kemenangan setelah pertempuran terpanjang dan paling mematikan sejak invasi skala penuh mereka dimulai 15 bulan lalu.

Muhammad Enes Yildirim/Anadolu Company melalui Getty Photos

Wakil Menteri Pertahanan Ukraina Hanna Maliar mengatakan Rusia berusaha menciptakan kesan tenang di sekitar Bakhmut, namun kenyataannya, penembakan artileri masih terjadi pada tingkat yang sama dengan yang terjadi pada puncak pertempuran untuk merebut kota tersebut. Pertarungan ini, katanya, sedang berkembang ke fase baru.

“Pertempuran untuk wilayah Bakhmut belum berhenti; hal ini sedang berlangsung, hanya saja bentuknya berbeda-beda,” kata Maliar, yang mengenakan seragam khasnya dalam sebuah wawancara dari pusat media militer di Kyiv. Pasukan Rusia kini mencoba – namun gagal – untuk mengusir pejuang Ukraina dari “ketinggian dominan” yang menghadap Bakhmut.

“Kami memegangnya dengan sangat kuat,” katanya.

Dari sudut pandang Kremlin, kawasan di sekitar Bakhmut hanyalah bagian dari garis depan sepanjang lebih dari 1.000 kilometer (621 mil) yang harus dipertahankan oleh militer Rusia. Tugas itu bisa menjadi lebih sulit dengan penarikan tentara bayaran dari kontraktor militer swasta Wagner Group yang membantu mengambil kendali kota. Mereka akan digantikan oleh tentara Rusia.

Bagi pasukan Ukraina, upaya yang dilakukan baru-baru ini bersifat oportunistik – mencoba merebut keuntungan kecil dari musuh dan mengambil posisi strategis, terutama dari dua sisi di barat laut dan barat daya, tempat Brigade Penyerang Terpisah ke-3 Ukraina aktif, kata para pejabat.

Rusia membayangkan penaklukan Bakhmut sebagai sebagian pemenuhan ambisinya untuk menguasai wilayah timur Donbas, jantung industri Ukraina. Kini, pasukannya terpaksa berkumpul kembali, merotasi pejuang dan mempersenjatai kembali hanya untuk mempertahankan kota. Pemilik Wagner mengumumkan penarikan pasukannya setelah mengakui hilangnya lebih dari 20.000 anak buahnya.

Maliar menggambarkan perjuangan selama sembilan bulan melawan pasukan Wagner dalam istilah yang nyaris eksistensial: “Jika mereka tidak dihancurkan selama pertahanan Bakhmut, dapat dibayangkan bahwa puluhan ribu pasukan ini akan maju lebih jauh ke wilayah Ukraina.”

Nasib Bakhmut, yang sebagian besar berada dalam reruntuhan, dalam beberapa hari terakhir dibayangi oleh serangan hampir setiap malam di Kyiv, serangkaian serangan pesawat tak berawak yang tidak diklaim di dekat Moskow dan meningkatnya antisipasi bahwa pemerintah Ukraina akan mencoba untuk mendapatkan kembali kekuasaannya.

Namun perebutan kota tersebut masih mempunyai dampak yang berkepanjangan. Moskow telah memanfaatkan semaksimal mungkin penangkapannya, yang dicontohkan oleh kemenangan di media Rusia. Lepasnya kendali Rusia akan menjadi hal yang memalukan secara politik bagi Presiden Vladimir Putin.

Michael Kofman dari Middle for Naval Analyses, sebuah kelompok penelitian AS, mencatat dalam podcast minggu ini bahwa kemenangan tersebut membawa tantangan baru dalam menahan Bakhmut.

Dengan mundurnya pejuang Wagner, pasukan Rusia “akan semakin terfokus pada Bakhmut… dan akan kesulitan untuk bertahan,” kata Kofman kepada “Conflict on the Rocks” dalam sebuah wawancara yang diposting pada hari Selasa.

“Jadi mereka mungkin tidak bisa mempertahankan Bakhmut, dan semuanya mungkin akan sia-sia saja bagi mereka di kemudian hari,” tambahnya.

Seorang pejabat Barat yang tidak ingin disebutkan namanya mengatakan bahwa pasukan lintas udara Rusia sangat terlibat dalam menggantikan pasukan Wagner yang akan berangkat – sebuah langkah yang “kemungkinan akan menimbulkan kebencian” terhadap para pemimpin pasukan lintas udara, yang melihat tugas tersebut sebagai pengikisan lebih lanjut “standing elit” mereka. ” di militer.

Pasukan Ukraina telah merebut kembali sebagian wilayah di sisi kota – beberapa ratus meter per hari – untuk memperkuat garis pertahanan dan mencari peluang untuk merebut kembali beberapa bagian perkotaan, kata seorang analis Ukraina.

“Tujuan di Bakhmut bukanlah Bakhmut itu sendiri, yang telah berubah menjadi reruntuhan,” kata analis militer Roman Svitan melalui telepon. Tujuan Ukraina adalah mempertahankan wilayah barat dan mempertahankan garis pertahanan di luar kota.

Secara lebih luas, Ukraina ingin membebani pasukan Rusia dan mengambil inisiatif menjelang serangan balasan – bagian dari apa yang oleh para analis militer disebut sebagai “pembentukan operasi” untuk menentukan kondisi pertempuran dan menempatkan musuh dalam posisi defensif dan reaktif.

Serhiy Cherevatyi, juru bicara pasukan Ukraina di timur, mengatakan tujuan strategis di wilayah Bakhmut adalah “untuk menahan musuh dan menghancurkan sebanyak mungkin personel dan peralatan” sambil mencegah terobosan atau manuver pengepungan Rusia.

Analis Mathieu Boulègue mempertanyakan apakah Bakhmut akan memberikan pelajaran atau arti penting bagi perang yang akan datang.

Superioritas militer penting, katanya, namun begitu pula “superioritas informasi” – kemampuan “untuk menciptakan akal-akalan, untuk mengaburkan kekuatan Anda, untuk dapat bergerak dalam bayang-bayang.”

Boulègue, seorang konsultan program Rusia dan Eurasia di lembaga pemikir Chatham Home di London, mengatakan taktik tersebut “dapat menentukan pihak mana yang mendapatkan keuntungan yang mengejutkan pihak lain, dan membalikkan keadaan perang.”

Jamey Keaten melaporkan dari Kyiv, Ukraina. Hanna Arhirova dan Illia Novikov di Kyiv, Yuras Karmanau di Tallinn, Estonia, dan Jill Lawless di London, berkontribusi pada laporan ini.